The Riddle of Thebes

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The Great Sphinx of Giza: from Ancient Greece to Egypt, the mythical creature is accounted for across many beliefs and various places. Though, the figure remains enigmatic to this day.

The temperature was high, and the landscape around the traveler seemed to blur away. Nevertheless, he kept walking forward. It had been days he was on the road, and yet, he could not cast his glance on the white contours of his destination. The road was rocky, but Mediterranean plants would, here and there, have got through the sandy, ocher-colored soil.

Indeed, as the road grew larger, the smell of nearby olive and fig trees hit his nostrils: the smell of the area carried something really familiar to him, he noticed, a memory rooted in his senses. The Greek traveler glanced down: in the sand, footprints and the outlines of chariots’ wheels multiplied. The trees around him seemed to spread their branches away, clearing the view forward: and he smiled at what he saw, since finally, the city of Thebes was in sight.

All of a sudden, an enormous shadow was cast upon him. He realized in fright that a monster had been flying above him, and now its massive frame was landing on the ground, blocking the way. The frightened young man restrained a scream. Facing him, a gigantic monster, the body of a lion crowned with a female-like head, and wings spreading from each side of its back.

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The body of a lion, a female head, wings and a snakelike tail: the figure of the Sphinx according to Greek mythology, here represented in Dunbar, GB (Credit: Walter Baxter via Geograph)

“The legend was true,” he thought, trying to remain calm. He had heard wayfarers mentioning that Thebes was guarded by some monster, some long-time-ago inherited curse that had been the cause for an increase in the number of deaths at the gates of the city, and subsequently for a decrease in visitors. The King of Thebes himself had promised to offer the throne to anyone who would dispose of the terrifying beast, called “the Sphinx”. But, as far as the man knew, it did not kill at first sight. It was supposed to ask a riddle to everybody willing to enter the city, and anyone who could not answer correctly turned out to be next on the Sphinx’s menu.

Despite his tiredness, his wobbling legs, the brave traveler stood still, and waited for the monster to speak. As the cloud of dust caused by the Sphinx’s landing was blown away, he could see the creature well, whose smile and eyes conveyed beauty and intelligence – the rest of the body indicating brute force and ferocious behavior. “Which creature has one voice and yet becomes four-footed and two-footed and three-footed?” the Sphinx asked calmly.

The Greek knew that would he not be up to the beast’s challenge, this vision would be his last: the gates of Thebes, some kilometers away in the distance, unreachable. He had been really unfortunate over the last few months, he thought; after he was told by the Oracle of Delphi that he would kill his father and marry his mother, he had left his parents, Polybus and Merope, respectively King and Queen of Corinth, and had headed north, to Thebes. Then, on his way, he had fought with somebody driving a chariot out of the city, escalating to a deadly struggle which eventually left the man, named Laius, dead in the sand. And now his mind was racing to solve the Sphinx’s riddle… “Which creature has one voice and yet becomes four-footed and two-footed and three-footed?” he recalled to himself.

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Depiction of the riddle-time: Tondo of an Attic red-figure kylix, 480–470 BC, from Vulci. (Source: Vatican Museum, Museo Gregoriano Etrusco, room XIX)

And the solution finally appeared, like magic, in his mind: the Greek’s anxious face cleared as he answered confidently: “the man.” Every human being indeed starts his life four-footed, crawling to the ground before being able to walk on two legs; and when one’s end is getting near, one uses a cane as a support for walking. This was it!

The Sphinx bowed his head and indicated to the exhausted traveler that he had succeeded. The latter would know, sometime later, that the beast had killed itself following its success – paving the way for him becoming the next King of Thebes as he married Jocasta, queen of the city…

What he did not know, however, was that the familiar feelings he had with the city were well-founded: he later learned that he had been raised in Thebes, until being chased by his father as a baby. At the time, he was way too young to remember his own royal parents, namely King Laius and Queen Jocasta. From this point forward, Oedipus remembered. And lamented.

 


Sources:


 

 

La température était élevée, le soleil, de plomb dans un ciel clair, brouillant les paysages alentour. Néanmoins, l’homme poursuivit son chemin, inlassablement. Cela faisait des jours qu’il avait pris la route, sans pour autant avoir ne serait-ce qu’aperçu les murailles blanches de sa destination. La voie était rocailleuse, mais des plantes méditerranéennes avaient, çà et là, percé le sol couleur d’ocre.

En effet, alors que la route s’élargissait, l’odeur d’oliviers et de figuiers lui chatouilla les narines. Les parfums de la région avaient quelque chose d’étrangement familier, pensa-t-il, un souvenir enraciné dans ses sens. Le Grec baissa les yeux : dans le sable, les empreintes de pas et de roues des chariots se multipliaient. Les arbres autour de lui parurent écarter leurs branches pour dégager la vue ; et enfin, le voyageur sourit à cette vision tant attendue, celle des portes de Thèbes.

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John Frederick Lewis, The Ramesseum at Thebes, circa. 1841-1851. (Source: Wikimedia)

Tout à coup, une ombre énorme fut jetée sur lui. Il réalisa, en levant la tête, qu’une créature avait volé au-dessus de lui, et désormais, elle abattait son énorme carcasse sur le sol sablonneux, lui barrant le passage. L’homme retint un cri d’effroi. Face à lui, un monstre gigantesque, le corps d’un lion couronné d’une tête de femme, avec des ailes s’élançant de chaque côté de son dos.

« La légende disait vrai, » lâcha l’homme dans un souffle, tentant de garder son calme. Il avait entendu par des voyageurs l’histoire d’un monstre, héritage d’une malédiction millénaire, qui gardait les portes de Thèbes. Le roi de la cité avait même, disait-on, promis le trône à quiconque viendrait à bout de cette terrifiante créature, que l’on connaissait sous le nom de « Sphinx ». Mais, d’après ce qu’il en savait, la bête n’attaquait pas d’entrée de jeu. D’abord, elle soumettait aux voyageurs soucieux de pénétrer dans la ville une énigme réputée insoluble ; puis, si ces derniers ne parvenaient à en venir à bout, elle les dévorait sans une once de pitié.

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 Le Balrog de Morgoth  le Sphinx représenté dans le film d’Alex Proyas Gods of Egypt (2016). Il soumet l’énigme suivante : “Je n’ai jamais été, on m’attend toujours ; personne n’a pu me voir ni me verra jamais ; pourtant, je suis exactitude pour tout ce qui vie et respire. Qui suis-je ?” La réponse : “Demain.” (Photo source: MoviePilot)

Malgré ses jambes branlantes et sa fatigue, le courageux voyageur se tint droit, résolu. Le nuage de poussière qui avait accompagné l’atterrissage du Sphinx se dissipait, et il put détailler la mystérieuse créature, dont les yeux et le malin sourire dégageaient quelque beauté énigmatique doublée d’une grande intelligence. (Le reste de son corps ne trahissant que sa férocité et sa nature belliqueuse.) Soudain, d’une voix féminine pleine de malice, le Sphinx demanda :

Quelle créature n’a qu’une seule voix, et pourtant marche sur quatre pattes, puis deux, puis trois ?

Le Grec savait que s’il ne se montrait pas à la hauteur du défi que la bête lui lançait, cette vision, celle des lointaines mais pourtant si proches portes de Thèbes, serait sa dernière. Il avait décidément joué de malchance ces derniers temps : après que l’Oracle de Delphes lui annonça qu’il était destiné à tuer son père et épouser sa mère, il avait quitté ses parents, Polybe et Mérope, respectivement roi et reine de Corinthe, et avait fait route vers le nord. Puis, sur le chemin de Thèbes, il s’était querellé avec un homme qui conduisait un chariot hors de la ville, une lutte fatale qui devait laisser le sexagénaire, un dénommé Laïos, pour mort sur la route de pierre. Et voilà qu’il faisait désormais face au légendaire Sphinx, maudissant une providence qui ne lui laissait pas l’ombre d’une chance ! Mais l’homme était malin, son esprit pétri d’ingéniosité : il se répéta l’énigme du monstre sans pour autant perdre son sang-froid. « Voyons… Quelle créature n’a qu’une seule voix, et pourtant marche sur quatre pattes, puis deux, puis trois ? » se questionna-t-il.

Et soudain, la solution lui apparut, comme par magie : le visage froissé du Grec s’éclaira et il répondit avec assurance : « l’homme ».

Le Sphinx baissa la tête, indiquant au voyageur qu’il avait gagné le droit de poursuivre son chemin. Ce dernier apprendra plus tard que la bête s’était ensuite dévorée elle-même, mettant fin à ses jours et au régime de terreur qui crispait toute la cité depuis de longues années. Suite à cet acte de bravoure, il épousa la reine de Thèbes, Jocaste, et se résolut enfin à reprendre en main une vie placée sous de bien mauvais augures…

Ce que l’homme ignorait, en revanche, c’est que cette sensation bien familière qui l’avait gagnée aux abords de la cité était bien fondée : il apprit plus tard qu’il avait été élevé à Thèbes, jusqu’à ce que son père ne le chasse alors qu’il n’était encore qu’un bébé. A l’époque, le Grec était bien trop jeune pour se souvenir de ses royaux parents, le Roi Laïos et la Reine Jocaste. Depuis ce jour, Œdipe se rappela. Et se lamenta.

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