Two Brothers & a Lawn Mower

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Richard Farnsworth as Alvin Straight in David Lynch’s 1999 The Straight Story. (Source: Streamline)

July 1994. Alvin Straight is a discreet inhabitant of Laurens, a village in Iowa: he’s even “a very aloof fellow that few people ever came to know,” according to a local. Leading a peaceful farming life, he keeps on living happily by the age of 73 with his wife and daughter. Alvin has the sense of family – he’s the proud father of seven children – but it’s been a long time he has not heard about his brother, Henry. They did not speak to each other for almost, what, ten years?

Until that day of July, when Alvin learns that Henry recently suffered a stroke; he packs gasoline, tent, and food supplies at lighting speed in his hurry to pay him a visit. The only thing is that his brother is settled in Blue River, Wisconsin – some 240 miles away – and that Alvin has neither a driver license, nor anybody to drive him all the way. But the Iowa farmer has more than one trick up his sleeve: without further thinking, he jumps on his lawn mower and rides it out of the garage, out of his property, out of town.

At a maximal speed of 5 miles per hour (8 km/h), Alvin keeps on driving straight. Unfortunately, his engine breaks after four days and he has to stop and to fix it. That being done, he resumes his journey across the U.S. until, 90 miles later, he is brought to another halt in Charles City: short of money, he has to wait a few more weeks to receive his monthly retirement benefits. And the tireless lawn mower starts on again… to eventually end up only two miles away from his brother’s house. A sympathetic farmer would help him push it all the way to Blue River.

The trip, which took 6 weeks in total, would have been mowing more than 38 hectares of land – the size of 71 US football fields – if it had been used the way it is designed for. In case he ever wanted to ride a lawn-mower again, Alvin was given a brand new John Deere machine from a Texan equipment supplier. He was also asked for numerous interviews, most of which he turned down.

Henry Straight recovered well, and decided to move later to Iowa so that he could see his lawn-mower-riding “superhebro” more often.

Alvin died in November 1996 in Laurens, at the respectable age of 76. A lawn mower similar to the one he had ridden during his great adventure across the country joined the funeral procession to the place he rests, in Ida Grove Cemetary.

There’s no one knows your life better than a brother that’s near your age. He knows who you are and what you are better than anyone on earth. My brother and I said some unforgivable things the last time we met, but, I’m trying to put that behind me… and this trip is a hard swallow of my pride. I just hope I’m not too late… a brother’s a brother.    

 – Alvin, The Straight Story (1999)

 


Sources:


 

Juillet 1994. Alvin Straight est un habitant discret du petit village de Laurens, dans l’Iowa. C’est même « un gusse très solitaire que bien peu ont eu l’occasion de connaître » selon les mots d’une locale. Fermier, Alvin vit sur ses terres avec sa femme et sa fille, qu’il n’a pas quitté depuis des années. Il a alors 73 ans. C’est certain, notre cher Alvin a le sens de la famille ; pourtant, cela fait un sacré bout de temps qu’il n’a pas entendu, vu ou parlé à son frère, Henry… Environ une décennie, au bas mot !

Jusqu’à ce jour de juillet, où l’un d’eux va (bien involontairement) rompre le silence : Alvin apprend que son frère a fait une attaque cardiaque et se décide à lui rendre une petite visite, des fois que ce serait la dernière. Le seul hic, c’est qu’Alvin n’a pas conduit depuis des années, il est presque aveugle et n’a de toute manière pas de permis de conduire… Et son frère souffrant a ses habitudes du côté de Blue River, dans le Wisconsin. A près de 400 kilomètres de là.

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Affiche du film The Straight Story de David Lynch (1999) qui raconte l’histoire d’Alvin. (Source: RadioRenasterea)

Mais le brave fermier a plus d’un tour dans son sac : en un éclair, il enfourche le seul bolide qui ne lui ait jamais fait défaut, son fidèle tracteur, qu’il conduit hors du garage, de la propriété et, très vite (façon de parler), hors de la ville.

A la vitesse maximale de 8 kilomètres à l’heure, Alvin continue son petit bonhomme de chemin au volant de sa tondeuse à gazon motorisée. Après quatre jours, son moteur tombe en panne et il doit s’arrêter pour le réparer. Il reprend ensuite son périple avant qu’une nouvelle défaillance l’immobilise quelques semaines à Charles City, où il attend le chèque mensuel de sa pension retraite en campant à côté de son engin. Et l’infatigable Alvin taille de nouveau la route… pour échouer à seulement une poignée de kilomètres de la maison de son frère. Un fermier compatissant l’aidera alors à pousser le tracteur jusqu’à Blue River.

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Richard Farnsworth joue Alvin dans le film de David Lynch The Straight Story. Il sera nominé pour sa performance à l’Oscar du Meilleur Acteur, finalement remporté par Kevin Spacey pour son rôle dans American Beauty de Sam Mendes. (Source: kickasstrips.com)

Ouf ! Le voyage, qui aura pris au total six semaines, aurait pu tondre plus de 38 hectares, la surface d’une bonne cinquantaine de terrains de rugby – si la tondeuse avait été utilisée aux fins pour lesquelles elle a été conçue. A supposer qu’Alvin ai jamais eu envie de chevaucher à nouveau un tracteur après cette aventure, un équipementier texan lui offrira un John Deere flambant neuf. Alvin fut également sollicité pour de nombreuses interviews télévisées, qu’il déclina, pour la plupart.

Henry Straight fut rapidement remis sur pied, et décida plus tard de déménager dans l’Iowa afin de pouvoir rendre visite à sa famille plus régulièrement. Le rescapé de l’attaque cardiaque survécut à son frère : le moteur d’Alvin s’éteint en novembre 1996 à Laurens, à l’âge respectable de 76 ans. Un tracteur similaire à celui qui l’avait mené dans sa folle échappée se joignit à la procession funéraire, pour le mener jusqu’au Ida Grove Cemetary, où il repose depuis lors.

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