Wojtek, a Joyful & Hairy Soldier

[Français]

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Greetings! The shortest way to the beach, please? (Source: EdinburghSTV)

During WW2, the Polish Army certainly welcomed within its ranks the most hairy-looking corporal that any had ever seen before: a brown bear going by the name of Wojtek (roughly meaning “the joyful warrior” in Polish).

The story of the bear can be traced to Hamadān, an Iranian city located 320 kilometers away from Teheran, where Polish troops stayed in April 1942. There, they came across a local boy carrying a cub whose mother had perished from hunters; Lt. Anatol Tarnowiecki, moved by the story, bought the animal who later became the mascot of the 22nd Artillery Supply Company (22 Kompania Zaopatrywania Artylerii).

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Wojtek in 1942: Sit! (Source: PD-BritishGov via Wikimedia)

Soon, the bear grew in size and reputation. He would drink milk from an empty vodka bottle, and fancied beer, cigarettes (which he mostly ate) but also some conventional Winnie-the-Pooh-food such as honey and jam. The bravest soldiers would also challenge him to some occasional wrestling. One of his closest pals, Dymitr Szawlugo, explained: “Many soldiers would not play with Wojtek as it got quite rough sometimes with people being scratched and uniforms getting torn. You had to know how to handle the bear and if you did no one got hurt.”

Wojtek followed his fellow soldiers all the way through Middle-East but trouble awaited when the troops boarded a ship in Egypt to Italy, where they were supposed to side forces with British. Indeed, the bear was not an official part of the Polish company, thus he could not journey alongside them; this was resolved simply by enlisting the bear as a regular member of the troops.

In 1944, the Polish unit fought at the Battle of Monte Cassino, and Wojtek helped by carrying ammunition; to pay tribute to his courage, the emblem of the company was redesigned to a bear with a shell in his paws.

Wojtek eventually ended up in Edinburgh Zoo in 1947, where he would spend his later life until his death in 1963. He would sometimes be offered cigarettes from former soldier pals. It is said that among all visitors he received during his time in Scotland, he would only give its full attention to those who addressed him in Polish.

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Map of the soldier bear (& his companions) journey across Europe during WW2 (Source: pomnikwojtek.wordpress)

So goes the story of a bear whose company helped bearing the horrors of war.


Sources:


Pendant la Seconde Guerre Mondiale, l’armée polonaise a accueilli dans ses rangs celui qui restera sans doute le caporal le plus poilu du conflit. Et pour cause : il s’agissait d’un ours brun baptisé Wojtek (ce qui signifie grossièrement « le joyeux combattant » en polonais).

L’histoire de l’animal remonte jusqu’à la cité d’Hamadān, en Iran, à quelques 320 kilomètres de Téhéran, où les troupes polonaises firent escale en Avril 1942. Elles y firent la rencontre d’un jeune garçon portant un ourson orphelin dans ses bras… Le lieutenant Anatol Tarnowiecki l’acheta alors à l’enfant, et l’animal devint la mascotte du 22ème Régiment d’Artillerie (22 Kompania Zaopatrywania Artylerii).

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Une valse ? (Source: MailonSunday)

Très vite, l’ours grandit en taille et en réputation. Il se vit offrir du lait d’une bouteille de vodka vide improvisée en biberon, et se régala des autres plaisirs des soldats – notamment de bière et de cigarettes (qu’il avalait), mais aussi de nourriture plus conventionnelle comme de miel et de confiture. Les hommes les plus courageux défiaient également Wojtek à la lutte ! L’un des compagnons de jeu les plus réguliers de l’ours, Dymitr Szawlugo, expliqua que « comme il était parfois un peu brutal, de nombreux soldats craignaient de jouer avec Wojtek, car certains se retrouvaient griffés ou leurs uniformes déchirés. Vous deviez savoir comment le gérer. »

La mascotte suivit ses compagnons à travers le Moyen-Orient, mais dût faire face à un problème en arrivant à Port-Saïd, en Egypte, où les hommes s’apprêtaient à embarquer pour rejoindre le commandement britannique dans la campagne d’Italie. En effet, Wojtek n’appartenant pas officiellement au corps d’armée, il n’était en conséquence pas habilité à monter à bord… La dispute fut résolue en inscrivant simplement l’ours en tant que soldat régulier, avec son matricule et son grade.

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Un ours plein de ressources : suivi de Wojtek et des troupes polonaises pendant la Seconde Guerre Mondiale. (Source: Wykop.pl)

En 1944, l’unité polonaise combattit à la fameuse bataille de Monte Cassino, et Wojtek contribua à la victoire alliée en portant des munitions ; pour récompenser son courage, l’emblème de la compagnie devint un ours stylisé, représenté un obus entre les pattes.

Wojtek termina son aventure au Zoo d’Édimbourg, en Ecosse, où il passa le reste de ses jours jusqu’à sa mort, en 1963. Parfois, ses anciens compagnons d’armes lui rendaient visite et lui tendaient une cigarette à mâchonner… On dit que l’ours levait la tête quand il entendait parler polonais.

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